Детство, отрочество, юность

Оптинский старец Нектарий родился в 1853 году в городе Ельце Орловской губернии в семье Василия и Елены Тихоновых, людей глубоко верующих и благочестивых. Отец был рабочим на мельнице, мать — наемной работницей.

Мальчика крестили в Елецком храме, освященном в честь преподобного Сергия Радонежского, и нарекли Николаем. Крестных его звали Николай и Матрона. О них и родителях своих он всегда молился. Когда отроку исполнилось семь лет, отошел ко Господу его отец. Перед кончиной он благословил сына иконой Святителя Николая, поручая его попечительству свое чадо. С этой иконой Старец не расставался всю жизнь. Кроме Николая, на руках матери осталось несколько младших детей, которые вскоре поумирали от голода и болезней.

Рассказы о детстве старец Нектарий часто начинал словами: "Было это в младенчестве моем, когда жил я с маменькой. Двое нас было на белом свете, да еще кот жил с нами. Мы низкого были звания и притом бедные. Кому нужны такие?"

Из раннего детства Старца известен один случай: Николай еще не умел ходить, играл он как-то возле матери, а рядом сидел котенок и глаза у него ярко светились. Мальчик схватил иголку и решил проколоть ему глаз, посмотреть, что там светится. Но мать успела ударить его по руке: "Ах, ты! Вот как выколешь глаз кошке, сам потом без глаза останешься. Боже тебя сохрани!"

Через много лет, уже иеромонахом, отец Нектарий вспомнил эту историю. Пришел он как-то к скитскому колодцу, где был подвешен ковш с заостренной рукояткой, а в это время другой монах, не заметив отца Нектария, поднял ковш так, что острие пришлось прямо против его глаза и лишь в последнее мгновение Батюшке удалось уклониться от острия. "Если бы я тогда кошке выколол глаз, и я был бы сейчас без глаза, — говорил он. — Видно, всему этому надо было случиться, чтобы напомнить моему недостоинству, как все в жизни от колыбели до могилы находится у Бога на самом строгом учете". Вскоре рукоять у черпака наполовину срезали, хотя Батюшка никому не рассказывал об этом случае.

С матерью у Николая были самые теплые, сердечные отношения. Ее молитвы, а также строгое воспитание уберегли его от многих бед и соблазнов. Отрок рос кротким, тихим, боголюбивым, был умным и любознательным, но из-за крайней нужды учиться ему пришлось не в городской, а в сельской церковно-приходской школе. Там научился он читать, писать и считать, изучил Закон Божий.

Когда Николаю шел одиннадцатый год, мать вынуждена была отдать его на работу в лавку богатого купца Хамова. Вскоре она скончалась. В доме купца Николай прожил девять лет. В свободное от работы время читал духовные книги, посещал храм. В юношестве его отличали кротость, скромность, душевная чистота. Был он трудолюбив и дослужился до младшего приказчика. Бог располагал к нему сердца людей. Доброта, пытливый ум, застенчивость, искренность — вот те качества, которыми он выделялся среди прочих в лавке купца Хамова.

Когда исполнилось ему двадцать лет, старший приказчик задумал женить его на своей дочери. Девушка была очень хороша и нравилась Николаю.

В то время в Ельце жила почти столетняя схимница старица Феоктиста, духовная дочь святителя Тихона Задонского. И у горожан был благочестивый обычай советоваться с ней во всех важных делах. Хозяин отправил к ней Николая за благословением на брак. Схимница сказала ему: "Юноша, пойди в Оптину к Илариону, он тебе скажет, что делать". Перекрестила его и дала на дорогу чай. Хозяин охотно отпустил Николая. Тот положил в котомку Евангелие, икону Святителя Николая, чай, хлеб с солью и отправился по благословению Божию в путь.